Ze zit zelf in de WAO, heeft dikwijls groene sneeuw gezien, en moest zelfs spullen verkopen om haar zoon zijn koksopleiding te kunnen laten volgen. Toch weerhoudt dat Astrid van Buuren uit Roosendaal er niet van om zich in te zetten voor anderen. Sterker nog, het is een speerpunt in haar leven geworden. Drie jaar geleden ontstond op Astrids initiatief een kerstpakketten-actie voor kinderen in armoede. Met medewerking van Traverse en donateurs kreeg ze het in 2014 voor elkaar om 25 kerstpakketten samen te stellen voor minder bedeelde kinderen. Drie jaar later zijn dat er meer dan honderd en heeft ze ook nog tal van andere acties op touw gezet. ‘De knuffels van de kinderen, de tekeningen die je krijgt, de snotterende neusjes aan mijn kerstmantel….daar doe ik het voor.’

Afzien

Als Astrid in 2012 na jarenlang keihard te hebben gewerkt in de bijstand terechtkomt, weet ze het even niet meer. Vanaf haar zestiende is ze voor verschillende werkgevers dag en nacht in de weer geweest. Ze draaide vaak dubbele diensten als meewerkend voorvrouw, totdat ze alleen kwam te staan voor de opvoeding van zoon Joost. Het werk gaat op een lager pitje. Van fysiek ongemak is dan al jarenlang sprake; versleten ruggenwervels en artrose. Vanaf het moment dat Joost de schoolgaande leeftijd bereikt, gaat Astrid toch weer aan de slag. Bij zwembad de Banakker in Etten-Leur. Als schoonmaakster schrobt ze er naar eigen zeggen de voegen uit de vloeren. Wanneer ze wegens vergevorderde slijtage ziektewet in- en ziektewet uitgaat -  en uiteindelijk 100% wordt afgekeurd - rest slechts een schamele bijstandsuitkering met een kleine aanvulling. ‘Vanwege allerlei regels kon ik de eerste jaren ook al geen gebruik maken van tegemoetkomingen als huursubsidie. Ik heb in die periode echt afgezien.’ 

Creatief en inventief

Astrid moet verplicht een workshop volgen om in aanmerking te komen voor aanvullende bijstand. ‘Ik heb toen de cursus “Baas over je eigen geld” van Traverse gevolgd maar eigenlijk was dat helemaal niet nodig. Ik had mijn boekhouding keurig op orde; elke cent werd bij mij drie keer omgedraaid. Wat opviel was dat ik op vragen van andere cursisten direct antwoord kon geven. De ene adviseerde ik om naar DUO te gaan, een ander wees ik op Stichting Leergeld, de Plukwijzer of de ruilwinkel. Die mensen waren dolenthousiast. Ik ben toen zelf die cursussen gaan geven. Je wordt creatief en inventief.’ 

Plan wordt goedgekeurd

Een medewerkster van Traverse attendeert Astrid op “potjes” die er zijn voor bepaalde initiatieven. Astrid dient een plan in voor kerstpakketten voor kinderen in armoede. ‘Die bestonden nog niet. Ik dacht: “Als ik dat nou doe, met allemaal verboden dingen erin zoals snoep, koek, chocolade maar ook met een tandenborstel en tandpasta erin….dat lijkt me fantastisch”. Het hield mij bezig, ik had weer een doel.’ Het plan wordt goedgekeurd: 25 pakketten van vijftien euro. 

Zondegeld

Astrid speurt alle Roosendaalse supermarkten af voor aanbiedingen en neemt contact op met potentiële donateurs. Particulieren ondersteunen haar initiatief en vullen de pakketten aan met kleren, tijdschriften en knuffels. Op een gegeven moment staan er drie volle trolleys voor haar deur. Astrid: ‘Ik had nog nooit een kerstpakket gemaakt, in het begin was het een heel gedoe. Dan waren we weer iets vergeten, moest de doos weer open. Dat gebeurde allemaal in mijn kleine woonkamer. Die dozen moest ik trouwens ook betalen, dat vond ik zo’n zondegeld. Een doos kunnen ze toch niet opeten? Bij iedereen had ik er ook een briefje in gedaan voor een zak oliebollen die ze met oudjaar bij mij konden komen ophalen. Hebben we hier op oudjaar van ’s ochtends negen uur tot ’s avonds oliebollen staan bakken.’ 

Het Kerstvrouwtje in de media

Aangewakkerd door het succes van de eerste editie, vraagt Astrid in 2015 honderd pakketten aan bij Traverse. Ook die aanvraag wordt gehonoreerd. Het aantal inschrijvers overstijgt de vraag ruimschoots. Astrid: ‘Mensen weten je ineens heel snel te vinden. Maar de selectie doe ik helemaal zelf.’ De actie van Astrid blijft niet onopgemerkt. SBS6, Omroep Brabant en BN de Stem komen langs om reportages te maken over “het Kerstvrouwtje van Roosendaal.”. ‘De politie kwam om de straat af te zetten, er was een blazersensemble, er waren cameraploegen, verslaggevers. Ik was total loss na die dag.’ Je kunt de uitzending van Hart van Nederland nog eens terug zien. 

Nog meer initiatieven

Na de drukte volgt de stilte. Astrid: ‘Toen zat ik hier, ik had geen kerstpakketten meer, helemaal niks. Ik denk ik ga iets anders aanvragen: kinderfeestjes voor kinderen in armoede die geen feestje kunnen geven. Daarvan doen we er nu vier per maand. Daarna heb ik een kookcursus voor arme kinderen opgestart. Voor tien kinderen, tien weken lang. Dat wordt allemaal gerund door vrijwilligers. Na afloop krijgen de kinderen een diploma. De recepten maak ik allemaal zelf, de ingrediënten worden nagenoeg allemaal gesponsord.’ 

Als ik dat nou doe, met allemaal verboden dingen erin zoals snoep, koek, chocolade maar ook met een tandenborstel en tandpasta erin….dat lijkt me fantastisch

Astrid helpt!

Aan ideeën geen gebrek. Astrid roept een Facebook-groep in het leven: “Astrid helpt”. Inmiddels heeft die groep bijna zeshonderd leden. Als iemand iets nodig heeft, dan plaatst Astrid een bericht. Dat gebeurt ook als er iets wordt aangeboden. Of dat nu gebruikt witgoed is, verse vis, kaas of - zoals deze week - 23 kilo vlees van een slagerij. De contacten en donateurs zitten overal. Astrid: ‘Bij zulke grote hoeveelheden doe ik een oproep dat mensen het bij mij kunnen komen ophalen. In andere gevallen moet ik dingen soms verloten.’ 

Ruimte van Alwel (voorheen AlleeWonen)

Op donderdag 21 december gaat Astrid wederom ruim honderd kerstpakketten uitdelen, verdeeld over een babygroep, kinderen van een tot zes jaar en kinderen van zeven tot twaalf jaar. Het spektakel vindt dit jaar plaats in de grote zaal van de AlwelAcademie in Roosendaal. Alwel (voorheen AlleeWonen) stelde ook al om niet een ruimte ter beschikking waar Astrid haar spullen voor de kerstpakketten mag opslaan en waar ze de kerstpakketten kan samenstellen. Astrid: ‘Gelukkig heeft Monique Schumacher van Alwel mij uit de brand geholpen en vanaf half november opslagruimte kunnen regelen. Dat kreeg ik thuis echt niet meer voor elkaar.’ 

Gepuzzel

Astrids woning staat inderdaad boordevol spullen. De berging naast haar woning staat volgestouwd met dozen speelgoed, kleding, knuffels…. Spullen waar op 21 december een muur van wordt gebouwd en waar kinderen die naar huis gaan nog iets van mee mogen nemen. De laatste dagen voor de uitreiking zijn hectisch. De pakketten voor de grotere kinderen kunnen pas een paar dagen van tevoren worden gemaakt, want daar komen verse appels en een pak appeltaartmix bij, naast etuitjes met een schaartje, plaksel en een liniaal, drinken, snoep, dvd’s… Voor de groep kleinere kinderen wordt de appeltaart vervangen door cup cakes met vormpjes, de babygroep heeft weer een andere samenstelling. Het is een heel gepuzzel, ook al omdat Astrid alles alleen maar in de aanbieding koopt. Ze is er al maanden mee bezig.

Emotionele momenten

De week van de waarheid nadert: de vrijwilligers kunnen niet wachten tot donderdagochtend 21 december. Dan gaan ze namelijk de ruimte aankleden en alles in gereedheid brengen voor de uitreikavond. Er komt een heuse Kerstman, een arrenslee, er is muziek, een lichtshow, er zijn hapjes en drankjes,  de tafels moeten worden aangekleed. Klokslag half zes trekt Astrid haar kerstmantel aan en zullen de eerste gezinnen binnendruppelen. De avond duurt tot negen uur. Als de gezinnen naar huis gaan, dan krijgen ze hun kerstpakket mee. Astrid: ’Het zijn best emotionele momenten. Kinderen komen met zelf geknutselde spulletjes, tekeningen, sommige huilen omdat ze niet wegwillen, anderen stralen van oor tot oor met hun cadeautjes. Dat is echt onbeschrijfelijk.’ 

Vanwege ruimtegebrek in haar huis is Astrid dringend op zoek gratis opslagruimte. Wilt u haar helpen, neem dan contact op met Astrid via a.van.buuren@home.nl.  

Tekst: Etienne van Breugel E10 communicatie

Fotografie: Tim Eshuis